El químico estadounidense Roger Adams aisló al CBD hace 75 años

El nombre más asociado con la ciencia del cannabis es generalmente el del químico israelí Raphael Mechoulam

Ilustración de Roger Adams por Ross Marinaro

El nombre más asociado con la ciencia del cannabis es generalmente el del químico israelí Raphael Mechoulam, a quien se le atribuye el primer aislamiento e identificación del THC. Pero dada la actual moda del CBD, hay otra figura que debería recibir su merecido: El químico americano Roger Adams, quien aisló primero el cannabidiol. Y, según algunos informes, incluso tiene el derecho de ser la persona que inicialmente identificó a su primo psicoactivo, el THC.

Además, Adams se enfrentó al papel de la ciencia – y sus usos erróneos – en la guerra y el totalitarismo durante los grandes trastornos políticos mundiales de principios del siglo XX.

Un verdadero descendiente directo del presidente John Adams de sangre azul de Boston, el descendiente precoz entró a Harvard en 1905 a la edad de 16 años. En 1913, viajó en una beca a Alemania, el líder mundial en química en ese momento, y estudió en el prestigioso Instituto Kaiser Wilhelm de Berlín. Regresó a los Estados Unidos para tomar un puesto en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign justo cuando estallaba la Primera Guerra Mundial. Por primera vez, pero no por última vez, los acontecimientos en el escenario global tuvieron un impacto en su vida, carrera e investigación.

En 1917, Adams tomó una posición con el Consejo Nacional de Investigación en Washington, DC y su Servicio de Guerra Química asociado. Alemania estaba usando notoriamente gas venenoso en la guerra de trincheras de Europa. Adams estudió esto con miras a desarrollar profilácticos para los ataques con gas y potencialmente disuasivos en la capacidad de tomar represalias en especie. Irónicamente, la experiencia que aprendió en Alemania se estaba utilizando para la guerra contra Alemania. Incluso después de la guerra, Adams permaneció cerca del entonces establecimiento de seguridad nacional, que también tuvo un impacto en lo que sería el trabajo científico más importante de su vida.

Comienza la investigación sobre el cannabis de Roger Adams

En 1939, apenas dos años después de que el Congreso prohibiera la marihuana, Adams recibió una licencia del Departamento del Tesoro para trabajar con aceite de cannabis en su laboratorio de Urbana-Champaign y presentó un trabajo a la Academia Nacional de Ciencias sobre “La Química de Marihuana”.

La siguiente guerra mundial también estalló ese año, aunque Estados Unidos no se involucró hasta después del ataque de Pearl Harbor en 1941. El sistema de seguridad nacional estaba claramente interesado en el trabajo de Adams. En 1942, la recién formada Oficina de Servicios Estratégicos, el predecesor de la CIA en tiempos de guerra, recurrió a la investigación de Adams en su búsqueda de un “suero de la verdad“. Se administró cannabis a soldados estadounidenses y también a científicos que trabajaban en el Proyecto Manhattan, la misión súper secreta para desarrollar la bomba atómica, pero produjo resultados insignificantes.

El nuevo estatus ilegal de la marihuana hizo que esta investigación fuera polémica. En su perfil de Adams in No Boundaries: University of Illinois Vignettes (2004), Ronald Doel relata cómo el estimado químico fue vestido públicamente de gala por Harry J. Anslinger, el fanático anti-cannabis que fue la figura de la cruzada detrás de la “locura del porro” de esta época.

En 1942, Roger Adams (izq.) obtuvo una patente por su método de aislamiento del CBD y también fue el primer investigador en identificar el THC.

Como comisionado de la Oficina Federal de Narcóticos, Anslinger fue el primer zar antidrogas de la nación. Y como la investigación de Adams estaba siendo supervisada por la oficina, Anslinger aparentemente lo percibió como si tuviera demasiado entusiasmo por su trabajo. Después de que Adams, según se informa, dejara pasar la oportunidad de hablar en público sobre los “efectos placenteros del uso de esta droga”, Anslinger lo regañó públicamente. “En mi opinión, esta droga es mala para el consumo humano y debería ser pintada así”, dijo.

En 1940, Adams fue nombrado miembro del Comité de Investigación de la Defensa Nacional para ayudar en el esfuerzo bélico, pero el director del FBI, J. Edgar Hoover, sospechó que era un simpatizante comunista y bloqueó el nombramiento de Adams durante varios meses debido a su pertenencia al Comité de Cumpleaños de Lincoln para la Democracia y la Libertad Intelectual, un cuerpo de académicos que se oponen a la seudociencia nazi y a las teorías de “raza”. Adams fue lo que más tarde se llamaría un “antifascista prematuro”.

Con los EE.UU. y la URSS aliados en la Segunda Guerra Mundial, el anticomunismo fue (por un tiempo) menos enfatizado, y Adams finalmente obtuvo su autorización de seguridad. En 1942, comenzó el capítulo de Illinois de Russian War Relief, una organización establecida para apoyar al aliado del Tío Sam en tiempos de guerra.

Adams sintetiza el CBD e identifica el THC

Desde un punto de vista científico, el trabajo más importante de Adams fue su investigación sobre el cannabis a principios de la década de 1940, cuando identificó y sintetizó el cannabidiol (CBD) y el cannabinol (CBN). En 1942, obtuvo una patente por su método de aislamiento del CBD. Adams fue también el primer investigador en identificar el tetrahidrocannabinol (THC) y publicó 27 estudios sobre el cannabis en el American Journal of Chemistry.

Pero Adams nunca aisló el THC directamente de la planta, sino que lo sintetizó en el laboratorio ajustando la estructura molecular de otros cannabinoides, principalmente el CBD. Adams aparentemente había estado buscando el canabinoide psicoactivo; sabía que tenía que existir y tenía una buena idea de su composición molecular, pero nunca lo identificó realmente en la planta, aparentemente porque la tecnología que más tarde usó Mechoulam no estaba disponible para él en los años 40.

Mientras que a Mechoulam se le atribuye generalmente el haber aislado el THC en la Universidad Hebrea de Jerusalén en 1964 y haber dado al compuesto su nombre, Adams produjo análogos de THC en su laboratorio unos 20 años antes y se dice que “infería” la existencia de la molécula en la planta de cannabis. Mechoulam confirmó el descubrimiento de Adams usando un espectrómetro de resonancia magnética nuclear.

Según hightideventures.com, “El aislamiento del delta-9-tetrahidrocannabinol como principal componente psicoactivo del cannabis fue realizado por primera vez por Wollner, Levine y Lowe en 1942. Esto siguió el trabajo de Roger Adams. Desde entonces, el THC se ha convertido en el cannabinoide más estudiado”.

   Después de que Adams, según se informa, dejara pasar a un grupo mixto sobre los “efectos placenteros del uso de esta droga”, el primer zar antidrogas del país, Harry J. Anslinger, lo regañó públicamente.

En 1944, “El Informe de La Guardia sobre el Problema de la Marihuana” reconoció el trabajo de Adams: “Estamos en deuda con el Dr. Roger Adams de la Universidad de Illinois y con el Dr. H. J. Wollner, químico consultor del Tesoro de los EE.UU., que suministró algunos de los principios activos de la marihuana que se utilizaron en el estudio”.

La era de la posguerra fue testigo de la cúspide de la aceptación de Adams por parte del establishment de la política exterior. En 1945, regresó a Alemania como asesor del general Lucius Clay, administrador de la ocupación estadounidense en ese país. La misión especial de Adams era supervisar la reconstitución y desnazificación del establecimiento científico alemán. En 1947, fue enviado al Japón ocupado por Estados Unidos con una misión similar.

Posteriormente, Adams regresó a Illinois, donde permaneció hasta su muerte en 1971. En 1958, un año después de su jubilación, la American Chemical Society estableció el prestigioso Premio Roger Adams en honor a su trabajo.

También desarrolló la “Escala de Adams” para medir la potencia de los cannabinoides; aún hoy en día es utilizada por los investigadores. Aunque las múltiples aplicaciones del CBD sólo se harían evidentes décadas más tarde, Adams señaló sus efectos analgésicos en los años 40.

Roger Adams arriesgó repetidamente su carrera y posición tanto por su investigación sobre el cannabis como por sus ideales políticos, enfrentándose a las fuerzas de la intolerancia en una época muy paranoica.

 Por  Bill Weinberg

Más Artículos
Un empresario que hizo dinero con el cannabis quiere ser presidente de Uruguay
>